Album phòng thu thứ 14 của nghệ sĩ saxophone đương đại nổi tiếng và được ưa thích nhất hiện nay đúng là một dự án tham vọng. Kenny G đã bỏ ra đúng một năm rưỡi để học tập và làm chủ phong cách bossa nova cổ điển, ra đời từ nhiều thập kỷ trước. Một đĩa nhạc để thỏa mãn đam mê của bản thân chứ không đặt nặng mục đích thương mại, và Kenny G cũng mong muốn sẽ mang đến cho người nghe những trải nghiệm tuyệt vời như khi anh đắm chìm vào trong những giai điệu bossa nova nguyên thủy. “Đó là thứ cảm giác thật khó diễn tả bằng lời,  chỉ có thể bằng âm nhạc mà thôi”, anh nói.

Kenny G lần đầu tìm đến với âm nhạc Latin một cách trọn vẹn trong Rhythm & Romance, ghi âm năm 2008. Đó là một chuyến lãng du qua nhiều dòng nhạc khác nhau dựa vào cái gốc là jazz. Còn Brazilian Nights đào sâu hẳn vào bossa-nova, cho nên, nó ẩn chứa nhiều khác biệt với những gì anh từng mang đến cho công chúng trước đó. Không còn những âm thanh êm dịu ve vuốt đôi tai người nghe, không còn những bản nhạc chậm rãi, lãng mạn pha trộn giữa smooth jazz và pop, đây đúng là một album jazz - bossa thuần túy, đôi khi hơi thiên về kỹ thuật diễn tấu và khá kén chọn thính giả. Tiếng guitar gỗ bập bùng, cymbal xào xạc và bè dây chơi lả lướt ở bản Bossa Antigua chỉ là khúc dạo đầu nhẹ nhàng cho cả một dòng sông bossa nova tuôn trào sau đó. Tiết tấu của album có vẻ gấp gáp hơn, sôi động hơn như muốn buộc đôi chân người nghe phải nhịp theo tiếng nhạc, kể cả ở bản ballad kinh điển Corcovado (Quiet Nights Of Quiet Stars). 

Tiếng kèn của Kenny G bao năm qua  vẫn vậy,ngọt ngào, tươi tắn, mạch lạc, rất phù hợp với gu thưởng thức của số đông. Chơi bên cạnh anh trong album này là một jazz band thứ thiệt với piano, bộ gõ, guitar, bè dây chỉ xuất hiện rất chừng mực. Cho nên, Brazilian Nights cũng mang dáng dấp của một album nhạc jazz hơn là “hòa tấu saxophone” như trước kia. Từ ca khúc quen thuộc Girl From Ipanema tới các sáng tác hoàn toàn mới April Rain, Menina Moca hay Bossa Réal, có thể nhận ra phần giai điệu đã không còn nổi bật và dễ thẩm thấu như trước kia, đây chính là một yếu tố khiến nhiều người cho rằng album này rất “kém hấp dẫn”.

Nhưng bù lại, Brazilian Nights lại có những sự lôi cuốn đặc biệt khác. Đó là chất bossa nova rất dễ chịu, tung tẩy, bay bổng và nồng nàn như mặt trời trên những bãi biển Nam Mỹ. Đó là sự hòa hợp tuyệt vời giữa các nghệ sĩ trong ban nhạc để mang đến một đĩa nhạc jazz đương đại uyển chuyển, giàu sức sống và không gây nhiều thách thức về khả năng cảm thụ. Đó là phần diễn tấu piano rất tuyệt vời trong Corcovado, April Rain và bản nhạc chủ đề Brazilian Nights. Dù bị chê “hơi nhạt nhòa và thiếu điểm nhấn”, dù vẫn bị các jazz fan lâu năm coi là “chưa đủ đậm đặc”, đây vẫn là một album đáng nghe, “bởi ở đó, người ta có thể tìm thấy niềm vui, đam mê, hi vọng và cả sự an toàn”, như lời một người hâm mộ Kenny G bình luận trên trang amazon.com.

Sau nhiều năm bị coi là saxophonist theo dòng nhạc “thị trường” giờ đây, dường như Kenny G đã lựa chọn cho mình một hướng đi mới. Mặc dù là một trong những nghệ sĩ hòa tấu ăn khách nhất thế giới nhưng nhiều năm trở lại đây, Kenny G vẫn được ưa chuộng ở thị trường Á Đông (chủ yếu là Hong Kong và Trung Quốc đại lục) hơn là Mỹ và phương Tây. Cho nên, việc “đầu quân” cho Concord chính là lời khẳng định anh sẽ bỏ ra thêm nhiều nỗ lực trong việc khẳng định tài năng của mình, rằng Kenny G cũng có thể cho ra đời được những album jazz đích thực. Brazilian Nights còn là lời tôn vinh của Kenny G dành cho các nghệ sĩ tiền bối như Stan Getz, Paul Desmond, Cannonball Adderley nhưng rõ ràng là không phải ai cũng biết điều đó. 

Với những người đã say mê tiếng kèn của Kenny G từ xưa đến nay, dĩ nhiên Brazilian Nights vẫn là một đĩa nhạc buộc phải sở hữu. Chỉ có điều, xin chớ vội vàng khi thưởng thức nó. Nếu chưa thấy hay ở lần nghe đầu tiên hay lần thứ hai, thứ ba, hãy kiên nhẫn nghe tiếp. Chỉ bằng cách thẩm thấu từ từ, bạn mới cảm nhận được tâm huyết của người nghệ sĩ gửi gắm vào từng nốt nhạc. Một album mang đến cho thính giả hình ảnh Kenny G hoàn toàn khác lạ, độc đáo. Cũng không ngoa khi nói rằng với Brazilian Nights, Kenny G mới trở về với chính mình. Một đĩa nhạc nuông chiều cảm xúc của bản thân nhưng lại thăng hoa về mặt nghệ thuật. Chắc chắn sau Brazlian Nights, Kenny G sẽ còn cho ra đời những kiệt tác khác, như Breathless năm xưa vậy. Chúng ta hãy chờ xem…

Thực ra, ít người để ý rằng Kenny G đã thực hiện một sự thay đổi lớn lao trong sự nghiệp vào năm 2008, khi anh quyết định rời hãng ghi âm Arista để sang đầu quân cho Concord – cũng là một trong hai nhà sản xuất nhạc jazz lớn nhất thế giới hiện nay (còn lại là Verve). Concord đồng nghĩa với một thứ jazz tinh túy, thuần chất, đậm đà chất nghệ thuật và không thỏa hiệp với sự dễ dãi, không chiều theo đám đông. Cho nên, hai album Kenny G thực hiện với Concord là Rhythm & Romance và Heart And Soul đều không có mức tiêu thụ tốt như trước kia và chỉ được đánh giá cao bởi những người hay nghe jazz, có những am hiểu nhất định về dòng nhạc này.

Hoàng Cương